Duas semanas atrás, eu estava sentado em um bar escuro em uma pequena cidade a uma hora de carro da capital do Kosovo, Pristina. Na minha frente, um homem estava nervosamente curvado, o rosto virado para longe da câmera.

Ele era um comerciante de notícias falsas e ele concordou – eventualmente – em falar sobre como ele ganhava a vida.

Vim pela primeira vez ao Kosovo há um ano atrás, quando pesquisei um livro sobre como o poder estava mudando na era digital.

Eu tinha ouvido falar de campanhas sombrias de influência russa e de militares combatendo a guerra com informações.

Mas as pessoas que conheci me mostraram que havia outra razão muito simples para que as pessoas enviassem notícias falsas e sensacionalistas para o público ocidental. Foi pelo dinheiro – eles compartilham porque clicamos nele.

Clickbait e “fake news” são termos usados às vezes de forma intercambiável para descrever material falso ou sensacionalista que circula na web.

Um ano atrás, “Burim” me mostrou que a desinformação era uma indústria florescente. Algum do que ele descreveu foi político, muito mais do que foi gore.

“Dog Groomer Who Kicked Dog até suas costelas quebrou Remains Jail-Free” era uma história. “Boy sai de coma depois de 12 anos, sussurra Dark Secret para os pais [vídeo]” foi outro.

Muito disso era falso. E enquanto algumas delas pareciam notícias, isso era conteúdo apenas por um motivo: cliques.

Ganhar dinheiro com a internet significa capturar o público e o comerciante com quem falei possuía cerca de uma dúzia de páginas no Facebook, dedicadas a qualquer coisa, desde cristianismo evangélico até destinos de férias.

Seja qual for o tema, o público era enorme: 90.000 curtidas; 240.000 curtidas; 26.000 curtidas

Burim conseguiu seu conteúdo para quase um milhão de pares de olhos e transformou esses cliques em receita publicitária – tanto na plataforma de mídia social quanto em sites externos. Ele ganhou cerca de 600 euros por dia.

É muito mais dinheiro do que qualquer um dos legítimos empregos que ele poderia oferecer a ele.

Desde que conheci Burim, os gigantes da tecnologia prometeram acabar com a indústria. Notícias falsas é o que Mark Zuckerberg chama de seu “desafio pessoal”.

Em 2018, o Facebook dobrou sua equipe de segurança para 20.000 e fechou muitos grupos e páginas que compartilhavam clickbait, comprimindo seu conteúdo para quase invisibilidade.

Então, no mês passado, voltei, desta vez com a BBC. Eu queria ver se alguma coisa havia mudado e como a unidade de notícias anti-falsificação do Facebook realmente parecia aos olhos das pessoas que vendiam as coisas.

“O público dessa página é principalmente do Reino Unido”, disse o homem, sorrindo, debruçado sobre o celular para que a câmera não conseguisse captar o rosto.

É difícil dizer exatamente o tamanho dessa economia ilícita no passado. Mas as reformas do Facebook, ouvi uma e outra vez, tiveram algum efeito. Página após página foi encerrada. A renda caiu de 600 euros por dia para cerca de 100.

A divulgação de notícias falsas, então, tornou-se menos lucrativa – e possivelmente também menos política. Aparentemente, transformou-se em hype de celebridades, histórias falsas de futebolistas quebrando pernas ou sensacionalismo sexual. Os criadores de conteúdo estavam compartilhando trivia, não Trump.

Os jovens
No entanto, embora menos lucrativa, a prática ainda era generalizada.

“Quarenta por cento dos jovens kosovares estão fazendo isso”, disse-me um comerciante. “Milhares e milhares”, disse outro.

E não é de admirar. 100 euros por dia ainda é uma mudança de vida para alguém, como ele, que ganhou sete euros por dia como garçom antes de começar. O “porquê” estava claro. Em face das reformas do Facebook, a maior surpresa foi “como”.

Há outro lado nessa indústria de notícias falsas e clickbait que não é visível para nós. Aprendi que existe uma rede de grupos fechados, com membros que podem variar de algumas centenas a vários milhares. Para fazer parte de um grupo tão fechado, você precisa ser convidado.

Mas por dentro, ficou claro que o Facebook não era apenas o lugar onde eles colhiam audiências. Foi também onde os próprios comerciantes de notícias falsos trocaram entre si.

Eu vi páginas do Facebook com centenas de milhares de likes negociados por milhares de dólares. Outros vendiam likes falsos, ou contas falsas, ou ofereciam conselhos sobre como contornar a fiscalização do Facebook.

Até encontramos um “pacote inicial de notícias falsas” para um iniciante, completo com uma coleção de páginas do Facebook para reunir um público, juntamente com sites para monetizar sua atividade. Esta era uma economia do setor de serviços para desinformação.

Não era apenas o Facebook que estava inovando, os mercadores de desinformação eram também. Alguns eram especializados em produzir páginas e vendê-las. Outros venderiam conteúdo e mais ainda se concentrariam em contornar a fiscalização do Facebook.

Mesmo em pequenos grupos, isso acontecia rotineiramente e dezenas de vezes por dia. Era um jogo em escala industrial das políticas e sistemas do Facebook.

Em todo o mundo, existem milhares de pessoas como aquelas com quem falei. Geralmente jovem, masculino e digitalmente experiente, eles estão dispostos a compartilhar qualquer conteúdo para os cliques. E na busca de cliques on-line, o horroroso, chocante, exagerado ou divisivo ganha de novo e de novo.

Comecei a refletir sobre esse tipo de notícia falsa, de conteúdo exportado para os mercados ocidentais para obter lucro, como algo parecido com o cultivo da papoula. É uma colheita de dinheiro.

Não adianta as pessoas que fazem isso. Não faz nenhum bem aos mercados estrangeiros que o consomem.

Mas é – de longe – a maneira mais fácil e acessível de ganhar dinheiro para alguns. Se você quiser parar, você não pode simplesmente queimar os campos. Você também precisa dar às pessoas algo mais para crescer.

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